Innovations
Published: August 09, 2023
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Published: August 09, 2023

Maria Mesinas: Driving Digitization at the Plant Level

María Mesinas: Impulsar la digitalización en la planta

Maria Mesinas, quality control color coordinator, is heading an artificial intelligence (AI) project that will double production capacity at our Automotive OEM plant in San Juan del Rio, Mexico, and lead the way for other locations to follow. Only about 17% of FORTUNE® 500 companies have been successful in scaling AI solutions in their operations, and we’re one of them.

Paradigm Shift in Color Accuracy

Maria has had a colorful career, joining us in 2017 from a competitor to lead our San Juan del Rio plant’s color quality team. She was in charge of the color quality control function when tapped to lead a project that’s transforming how we make coatings for our automotive OEM customers.

Traditionally, the manufacturing process involved regularly adjusting color for hundreds of products due to variables that could impact each batch’s color accuracy, such as raw materials sourced from different suppliers. Analyzing a batch multiple times and making any necessary color adjustments historically was a manual process that took considerable time.

“Color is a very critical yet tricky paint characteristic. Keeping a batch’s color within specifications has required reviewing historical data, collecting and analyzing samples, identifying the variables causing a batch to get out of spec and, finally, making adjustments. This increased a batch’s cycle time and reduced our production capacity.”

Until our digital transformation team got involved, that is. These future-leaning specialists with expertise in operations, information technology, digital and more had been exploring the use of AI and machine learning (ML) to reduce the volume of batch color adjustments. Their success in the lab was one thing. Upscaling the AI/ML tool to work in a plant setting was on a whole other level from both a technological and user-adoption perspective.

Digitization Delivers Efficiency, Color Accuracy

Maria embraced the challenge when her plant was selected to pilot the AI/ML tool in 2022 and she was appointed leader of the 12-person cross-functional implementation team.

At the beginning, it wasn’t so easy. We had to make improvements to the formulas, and team members were somewhat hesitant to use the new tool because they did not yet have confidence in it. They were comfortable with the old way, so using the new tool also required a little bit of discipline.

The AI/ML tool uses historical and other data to automatically formulate, analyze and adjust a paint batch’s color, increasing both efficiency and color accuracy. For the San Juan del Rio plant, the tool has reduced adjustments by an average of 50% per batch and put the location on a path to double its production capacity. Because of the pilot’s success, the AI/ML tool will be in seven of our plants by the end of 2023, with more planned in the years following.

“I’m very proud to be involved in such an innovative and important project for the company. It’s raising the bar and causing people to think of color in a completely different way.”

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People + AI = Growth Enabler

Thinking differently is the foundation of digital transformation, which is a key enabler of organic growth for our company.

Our overarching digital strategy hinges on two priorities – transforming processes so we’re more efficient and enabling new business models that weren’t feasible previously due to technological limitations. The new AI/ML tool touches on both, ultimately providing organic growth by unlocking the capacity of existing plants to avoid the cost of building new ones.

Our digital transformation eventually will reach all aspects of our operations. A current focus is digitizing inventory planning to improve free cash flow and, as a result, boost growth. Our experts are also developing digital tools to create paint and coating formulas more quickly.

We’re at a digital inflection point within our company and the industry, where people plus machines rather than just people will become the norm. Through AI and other digital tools, we’re augmenting our employees’ abilities so they’re better at what they're doing.
Ujwal Chejerla, AI/ML director, Digital Transformation

María Mesinas, coordinadora de control de calidad de color, dirige un proyecto de Inteligencia Artificial (IA) que duplicará la capacidad de producción en nuestra planta San Juan del Río (México) para Automotriz OEM, y marcará el camino a seguir para otras localidades. Sólo alrededor del 17% de las empresas FORTUNE® 500 han tenido éxito en la ampliación de soluciones de IA en sus operaciones, y nosotros somos una de ellas.

Cambio de paradigma en la precisión del color

María ha tenido una colorida carrera uniéndose a nosotros en 2017 para liderar el equipo de calidad de color de nuestra planta de San Juan del Río. Estaba a cargo de la función de control de calidad de color cuando se le encargó dirigir un proyecto que está transformando la forma en que fabricamos recubrimientos para nuestros clientes de Automotriz OEM.

Tradicionalmente, el proceso de fabricación implicaba ajustar periódicamente el color de cientos de productos debido a variables que podían afectar a la precisión del color de cada lote, como las materias primas procedentes de distintos proveedores. Analizar un lote varias veces y realizar los ajustes de color necesarios era un proceso manual que llevaba mucho tiempo.

"El color es una característica de la pintura muy importante y delicada. Mantener el color de un lote dentro de las especificaciones exigía revisar los datos históricos, recoger y analizar muestras, identificar las variables que hacían que un lote se saliera de las especificaciones y, por último, realizar los ajustes. Esto aumentaba el tiempo ciclo de un lote y reducía nuestra capacidad de producción".

Hasta que intervino nuestro equipo de transformación digital. Estos especialistas con visión en el futuro y experiencia en operaciones, tecnología de la información, digital y más, habían estado explorando el uso de la IA y el aprendizaje automático (ML) para reducir el volumen de ajustes de color de los lotes. Su éxito en el laboratorio era una cosa, pero aumentar la escala de la herramienta de IA/ML para que funcionara en un entorno de planta era un nivel completamente distinto, tanto desde el punto de vista tecnológico como de la adopción por parte de los usuarios.

La digitalización aporta eficacia y precisión del color

María aceptó el reto cuando su planta fue seleccionada para poner a prueba la herramienta AI/ML en 2022 y fue nombrada líder del equipo de implementación multifuncional de 12 personas.

Al principio, no fue tan fácil. Tuvimos que introducir mejoras en las fórmulas, y los miembros del equipo dudaban un poco en utilizar la nueva herramienta porque aún no confiaban en ella. Se sentían cómodos con la forma antigua, así que utilizar la nueva herramienta también requería un poco de disciplina.

La herramienta IA/ML utiliza datos históricos y de otro tipo para formular, analizar y ajustar automáticamente el color de un lote de pintura, aumentando tanto la eficacia como la precisión del color. En la planta de San Juan del Río, la herramienta ha reducido los ajustes en una media del 50% por lote y ha permitido duplicar la capacidad de producción. Debido al éxito del piloto, la herramienta IA/ML estará en siete de nuestras plantas a finales de 2023, con más previstas en los siguientes años.

"Estoy muy orgullosa de participar en un proyecto tan innovador e importante para la empresa. Estamos subiendo la expectativay haciendo que la gente piense en el color de una forma completamente diferente."

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Personas + IA = Facilitador del crecimiento

Pensar de forma diferente es la base de la transformación digital, que es un factor clave del crecimiento orgánico de nuestra empresa.

Nuestra estrategia digital global gira en torno a dos prioridades: transformar los procesos para ser más eficientes y posibilitar nuevos modelos de negocio que antes no eran viables debido a las limitaciones tecnológicas. La nueva herramienta IA/ML aborda ambas cuestiones y, en última instancia, proporciona crecimiento orgánico al liberar la capacidad de las plantas existentes para evitar el coste de construir otras nuevas.

Con el tiempo, nuestra transformación digital llegará a todos los aspectos de nuestras operaciones. Un objetivo actual es digitalizar la planificación de inventarios para mejorar el flujo de caja libre y, como resultado, impulsar el crecimiento. Nuestros expertos también están desarrollando herramientas digitales para crear fórmulas de pintura y revestimiento más rápido.

Estamos en un punto de inflexión digital dentro de nuestra empresa y de la industria, donde las personas más las máquinas, en lugar de solo las personas, se convertirán en la norma. Mediante la IA y otras herramientas digitales, estamos aumentando las capacidades de nuestros empleados para que sean mejores en lo que hacen.
Ujwal Chejerla, director de IA/ML, Transformación Digital

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